historia de la medicina - biografías

 
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Abraham Colles (1773-1843)

El nombre de Colles se asocia a la fractura del carpo, aunque parece que fue descrita previamente por Claude Pouteau (1725-1775) cuyo trabajo permaneció en el anonimato. En algunos lugares veremos la expresión “fractura de Pouteu – Colles”.

Abraham Colles

El panorama de la cirugía británica cambió después de la llegada a Londres de los hermanos Hunter, cuando la cirugía siguió un desarrollo sobre una base científica. En este periodo mejoraron el diagnóstico y tratamiento de las fracturas, de las enfermedades de las articulaciones, de los ojos, del tracto urinario y de los oídos, y también las técnicas de amputación y de intervención de hernias. Gracias a esto, la mortalidad descendió.

Los cirujanos comenzaban a poseer una mejor educación y procedían de un estrato social más elevado que sus predecesores. Las amputaciones dejaron de ser rutinarias, se evitaban operaciones mutilantes, los cauterios se aplicaban con más cautela y las ligaduras fueron desterrándose cuando no eran necesarias realmente. Se reorganizó la formación quirúrgica, aparecieron hospitales con escuelas anexas y se elevó el nivel de los estudios de cirugía.

Entre los cirujanos del periodo podemos mencionar a John Abernethy (1764-1837), Sir Astley Cooper (1768-1841), Henry Cline (17501827), William Blizard (1743-1835) y John Thomson (1765-1835). A estos y a otros que no mencionamos, habría que unir el nombre de Colles.

Abraham Colles nació en Kilkenny (Irlanda), el 23 de julio de 1773. Pertenecía a una familia humilde. Su padre estaba al frente de una cantera en la que se extraía mármol. Murió cuando Abraham tenía seis años. La madre se hizo cargo del negocio. Tuvo tres hermanos y una hermana.

Realizó sus estudios en el College de Kilkenny, considerado entonces como el “Eton de Irlanda”, y después marchó al Trinity College, de Dublín, donde obtuvo el grado de bachiller en artes en 1795, a la vez que recibía el título de cirujano del Irish College of Surgeons. Con el fin de ampliar sus conocimientos y su práctica se marchó a Edimburgo, considerado entonces el centro médico por excelencia. Allí debió aprender anatomía con Alexandrer Monro y Charles Bell. Obtuvo el grado “Medical doctor” (MD) en junio de 1797 tras defender su tesis titulada De venesectione. Estuvo después en Londres como asistente del conocido cirujano Astley Cooper.

Fractura de Colles. Esquema
Fractura de Colles. Aspecto de "dorso de tenerdor"

El mismo año regresó a Dublín y fue médico del Meath Hospital a la vez que establecía una consulta, que más tarde se conocería como el dispensario para “enfermos pobres” de la ciudad. Pronto sucedió a su maestro Philip Woodroffe en el Dr Steevens' Hospital, puesto que ocupó hasta 1841.

El departamento de anatomía y cirugía del Trinity College estuvo sometido durante muchos años a la mala gestión de James Cleghorn, que acabó dimitiendo en 1802. Su trabajo fue llevado a cabio por Guillermo Hartigan, quien previamente había sido profesor en el Royal College. Cuando la cátedra quedó vacante Colles la solicitó, pero se la concedieron a Hartigan. Aunque realizó las oportunas reclamaciones acabó perdiendo y no volvió a solicitar jamás el puesto.

Fue contratado como profesor de anatomía y cirugía del Royal College en 1804 y fue elegido su presidente al año siguiente, cuando contaba con 29 años, y también en 1830. Con su labor contribuyó a que la institución fuera considerada como una de las más importantes a lo largo de dos décadas.

Fue un buen profesor. En esta época los estudiantes disecaban sistemáticamente, se dedicaban a los músculos de la mitad del cuerpo y los vasos sanguíneos de la otra mitad. Esta forma de proceder no permitía establecer relaciones entre unas estructuras y otras. No se llevaba a cabo un estudio topográfico tan importante para la cirugía. En el cambio del siglo XVIII al XIX James Macartney comenzó a enseñar anatomía topográfica en el St. Bartolomew's. Colles hizo otro tanto en Dublín, mencionando en cada etapa de la disección la aplicación práctica de las investigaciones anatómicas al uso quirúrgico.

Se jubiló de la docencia en 1836 con una salud bastante deteriorada; padecía frecuentes bronquitis y ataques de gota. Continuó, no obstante, en el Hospital, hasta 1841. Falleció dos años después, el 16 de noviembre de 1843.

Colles se casó con Sofia Cope con la que tuvo once hijos, nueve de los cuales llegaron a la edad adulta. Sólo uno siguió los pasos del padre.

Colles describió, como hemos dicho, la fractura de la extremidad del radio ("On the fracture of the carpal extremity of the radius", Edimburgo, 1814). Lo hizo con las siguientes palabras:

“The posterior surface of the limb presents a considerable deformity; for a depresión in seen in the forearm, about an inch and a half above the end of this bone, while a considerable swelling ocupéis the wrist and metacarpus. Indeed, the carpus and base of metacarpus appear to be thrown backward so much as on first view to excite a suspicion that the carpus has been dislocated forward”

Colles fue también el primero en ligar la subclavia entre los escalenos ("On the operation of tying the subclavian artery", Edimburgo, 1815) y estableció la denominada “ley de Colles” sobre la sífilis materna en la obra Practical observations on the venereal disease, and the use of mercury, (Londres, 1837) que estuvo vigente hasta los hallazgos de Wassermann. Según ésta se establece que un niño nacido de una madre sifilítica que no presente síntomas, desarrollará la enfermedad en unas pocas semanas e infectará a cualquier nodriza sana pero no a su madre. Esta observación es obviamente falsa, ya que Colles ignoraba que la madre estuviera enferma.

Hablamos de “espacio de Colles” para referirnos al espacio situado debajo de la fascia perineal y que contiene los músculos trasverso del periné, isquiocavernoso y bulbocavernoso, los vasos y nervios escrotales o labiales posteriores y la porción bulbar de la uretra. La “fascia de Colles” es la capa profunda de la fascia perineal superficial. El “ligamento de Colles” es el ligamento inguinal reflejo.

José L. Fresquet. Profesor titular. Instituto de Historia de la Ciencia y Documentación (Universidad de Valencia - CSIC). Julio, 2005.  

Bibliografía

—Benjamín, J.A. Abraham Colles (1773-1843) Distinguished surgeon from Ireland . Invest Urol 3: 321-323, 1965.

—Carmichael, S.W. Abraham Colles (1773-1843). Clinical Anatomy 14: 387-388, 2001.

—Dewhurst, K. Cirugía de la Ilustración. En : Laín, P. (dir). Historia Universal de la Medicina. Barcelona , Salvat, vol. 5, pp. 119-125, 1973.

—Fallon,M. Abraham Colles of Dublin and Edimburgh. J.R. Coll. Surg Edim., 21:378-382, 1976.

—Peltier, L.F. Fractures of the distal end of the radius. An historical account. Clin Orthop 187: 18-22.

Selección de obras de Abraham Colles

Dissertatio medica inauguralis, quaedam de venaesectione complectens ... Thesis (doctoral)... University of Edinburgh , 1797.

A treatise on surgical anatomy. Dublin : Gilbert and Hodges, 1811.

On the operation of tying the subclavian artery. Edinburgh Medical and Surgical Journal, 1815, 11: 1-25.

On the fracture of the carpal extremity of the radius. Edinb. Med. Surg. J., 1814, 10, 182-186.

A treatise on surgical anatomy. Part the first / By Abraham Colles. Philadelphia : J. Maxwell, 1820.

Practical observations on the venereal disease, and on the use of mercury. London , Sherwood, Gilbert & Piper, 1837.

Lectures on the theory and practice of surgery. Dublin , Simon M'Coy,- S.J. Machen ...; London , Simpkin - Marshall ..., 1844-1845.

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